Cachalot macrocéphale

Cachalot macrocéphale
Physeter macrocephalus


Classification

Ordre des cétacés
Sous-ordre des Odontocètes 
Famille des Physétéridés

 

Noms étrangers

En anglais: Sperm whale
En allemand: Pottwall
En portugais: Cachalote
En italien: Capodoglio
En espagnol: Cachalote
En japonais: Makko kujira

 

Caractéristiques

Répartition

Espèce très largement répandue sur la planète, on retrouve le cachalot macrocéphale dans tous les océans, dans les eaux chaudes et tempérées mais l'espèce ne descend vraissemblablent pas en dessous d'une latitude de 70° Sud et au dessus d'une latitude de 80° Nord.
Seuls les mâles s'aventurent dans les eaux les plus froides, les femelles restent dans les eaux chaudes (leur répartition s'échelonne donc à plus basse latitude que celle des mâles au Nord, et à plus haute latitude au Sud).

En France, le cachalot macrocéphale peut être rencontré dans les eaux méditerranéenes et dans le Golfe de Gascogne. Elle semble absente de la manche et de la mer du Nord (ces dernières étant sans doute trop peu profondes pour cette espèce de profondeur).
Le meilleur endroit pour croiser ces animaux est de se rendre au dessus d'une faille sous-marine. 

Répartition française du Cachalot macrocéphale

Morphologie

Les adultes mesurent jusqu'à 18 mètres et 30 centimètres au maximum (mâles, moins de 17 mètres pour les femelles), pour un poids avoisinant les 56 tonnes pour les mâles, moins de 20 tonnes pour les femelles..
Les nouveaux nés mesurent généralement 4 mètres pour un poids d'une tonne environ.
La maturité sexuelle est atteinte vers l'âge de 18 ans chez le mâle, à partir de 7 ans chez la femelle et le rythme de reproduction est assez lent puisque l'on observe un petit tous les 3 à 6 ans environ (la gestation étant très longue également puisqu'elle dure près de 15 mois).
La longévité maximale connue pour cette espèce est proche de 70 ans.  

C'est le plus grand représentant des odontocètes (cétacés à dents), il est de couleur marron uniforme et seuls les contours des machoires  ainsi qu'une partie du ventre sont blancs (sur le ventre, on observe une plage ventrale blanche à mi-longueur entre les nageoires pectorales et la nageoire caudale.
Le corps est très long et la nageoire dorsale est en réalité une protubérance arrondie ou triangulaire suivie d'une série de bosses sur le pédoncule caudal.
L'aspect du corps semble ridé, la nageoire caudale est très large et de forme triangulaire dont les bords semblent abîmés.
Le cachalot macrocéphale tient son nom de son énorme tête carrée qui le rend impossible à confondre avec un autre cétacé de taille équivalente. L'évent se situe à l'extrémité du rostre, il est situé sur le côté gauche et présente une forme d'arc de cercle.
Les nageoires pectorales sont arrondies et d'une taille très petite. 

Comportement

Le cachalot macrocéphale est une espèce généralement solitaire en ce qui concerne les mâles, mais les jeunes et les femelles vivent parfois en groupes appelés "nurseries" pouvant être comparés à des harems (un seul mâle solitaire peut parfois se joindre au groupe pendant la saison de reproduction).
En surface, on peut reconnaître un cachalot à son souffle dirigé sur la gauche. L'animal reste souvent immobile à la surface ou en déplacement lents.
Le cachalot macrocéphale reste généralement moins de 10 minutes en surface avant de replonger en effectuant un "roulement" très arqué laissant entrevoir la queue à la verticale.
Lorsque l'animal refaît surface, il n'est généralement pas très éloigné de l'endroit où il a plongé quelques minutes (ou heures) auparavant.

Le cachalot peut descendre à 3 kilomètres de profondeur pendant plus de 2 heures car il se nourrit de céphalopodes (grands calmars) de grande profondeur.

Cachalot macrocéphale aux Açores par Christine VeeschkensCachalot macrocéphale aux Açores (Photo par Christine Veeschkens)

Fiche réalisée par Alexandre Roux

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