Baleine franche des Basques

Baleine franche des Basques, Baleine franche de l'Atlantique Nord, Baleine franche de Biscaye
Eubalaena glacialis

 

Classification 

Ordre des Cétacés
Sous ordre des Mysticètes
Famille des Balaenidae

 

Noms étrangers

En anglais : Northern right whale
en allemand : Atlantische nordkaper
en espagnol : Ballena franca glacial
en italien : Balena franca nordatlantica
en portugais : Baleia franca do atlântico norte 
en japonais : Semi Kujira

 

CARACTERISTIQUES

Comportement

La Baleine franche des basques est un animal sociable, qui peut se déplacer en groupe compris entre 3 et 12 individus au maximum (chez une espèce proche, la Baleine franche australe, on a observé des groupes de 100 individus sur les zones de nourrissage). Cette espèce particulièrement sociable accorde une grande importance aux jeux et c'est pourquoi il est commun d'observer les différentes baleines d'un même groupe alterner leurs remontées en surface. Des comportements démonstratifs témoignent de cette affection pour le jeu comme par exemple les claquements de nageoires caudale et pectorales, des sauts (presques à la verticale, jusqu'à 10 sauts consécutifs) ou encore des spy-opping bien que l'on ignore encore la signification de tous ceux jeux.
L'espèce ayant été chassée presque jusqu'à l'extinction, il n'est pas rare de rencontrer des individus isolés tant le nombre d'individus est faible.
Cette espèce effectue des sondes pouvant atteindre près de 20 minutes (des maximums sont connus à 50 minutes) et plonger à une profondeur de 184 mètres.

La Baleine franche reste généralement 1 à 3 minutes en surface et effectue entre 4 et 6 respirations entre chaque sonde (le souffele est dense et peut atteindre 7 mètres en hauteur). Lors de la sonde, la tête s'enfonce sous l'eau, le dos est arqué et la caudale sort largement de l'eau jusqu'à atteindre une position verticale.

La nage est généralement lente, l'espèce peut être approchée très facilement et il n'est pas rare d'observer plusieurs respirations consécutives au même endroit.

Répartition

La Baleine franche des Basques se rencontre sur les côtes du Québec et du nord des USA à l'Ouest et du nord de la Norvège aux Îles Canaries à l'Est. Il resterait près de 400 individus dans le monde.

En France, sa présence est très rare et uniquement cantonnée au Golfe de Gascogne où elle était jadis très abondante, alimentant le commerce de la pêche à la baleine dans ce secteur. Néanmois, l'espèce n'a pas été citée dans le Golfe de Gascogne depuis 1980. L'espèce pourrait (ou du moins aurait pu par le passé) être de passage dans la Manche et la Mer du Nord mais le manque d'informations à ce sujet ne nous permet pas de l'affirmer. 
Actuellement, l'espèce est considerée comme éteinte en France métropolitaine.

 

 Morphologie

Chez la Baleine franche des Basques, la taille des femelles adultes peut atteindre plus de 18,5 mètres contre 17 mètres maximum chez les mâles. Le poids des individus adultes est compris entre 20 et 30 tonnes.
Le nouveau-né quant à lui mesure entre 4,5 et 6 mètres de long pour un poids d'une tonne.
C'est une espèce connue pour atteindre l'âge de 70 ans.

La maturité sexuelle intervient en général entre 9 et 10 ans (lorsque l'animal mesure près de 15 mètres), ce qui est assez tardif d'autant plus que la Baleine franche ne donne naissance qu'à un seul petit tous les 3 à 5 ans. La durée de la gestation est comprise entre 12 et 13 mois.

On reconnaît la Baleine franche des Basques grâce à un corps rondelet dépourvu d'aileron et de couleur sombre, mais aussi et surtout grâce à la présence de très nombreuses callosités claires au niveau de la tête, contrastant énormément sur le corps sombre de la baleine. La forme des machoires est également très particulière car la fente buccale est très fortement arquée.
Moins visible, le ventre de cette espèce est parfois blanc.
On remarque peu les évents et il n'y a aucune crête centrale sur le museau comme chez les rorquals.
La nageoire caudale est très large et ses extrémités sont pointues.


Baleine franche des Basques dans la Baie de Fundy (Photo par Brennan Mulrooney)

Fiche réalisée par Alexandre Roux

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